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QUALIFICAZIONI OLIMPICHE: AL VIA I TORNEI D'AMERICA E ASIA

Il baseball sta facendo il grande sforzo per dimostrare al Mondo di essere uno sport degno della vetrina Olimpica. Squadre zeppe di stelle di assoluto valore dei rispettivi campionati professionistici rendono estremamente stimolanti i tornei di qualificazione di America e Asia, che iniziano in questi giorni.

E' Panama City ad ospitare il torneo di qualificazione delle Americhe, che si apre con la sfida trai padroni di casa e la Colombia (20 ora locale del 30 ottobre) e manda ad Atene 2 formazioni. Si gioca in 3 stadi: il "Nacional", il "Juan de Arosemena" e "Agua dulce" e partecipano 10 squadre divise in 2 gruppi. Nel girone 'A' Bahamas, Canada, Cuba, Messico e Portorico; nel gruppo 'B' Brasile, Colombia, Stati Uniti, Nicaragua e Panama.
La prima fase del torneo serve in pratica solo per stabilire la griglia dei play off, che si disputeranno con i tradizionali incroci prima del girone 'A' contro quarta del girnone 'B' eccetera. I quarti si disputano venerdì 7 e sabato 8 novembre. Le semifinali, che sono le gare decisive, domenica 9 novembre. Le finali sono in programma lunedì 10 novembre.
Pur con una formula che lascia almeno perplessi (una serie di scontri diretti tra le prime 4 avrebbe certamente più risposto alla logica) il torneo si annuncia estremamente interessante.
Gli Stati Uniti (Campioni Olimpici) partono come favoriti, avendo messo assieme una rosa di grande talento, guidata dal lanciatore Horacio Ramirez, che quest'anno ha vinto 12 partite per i Braves in Grande Lega.
Cuba (che ha vinto gli ultimi 2 Mondiali) merita lo stesso rango, anche se i continui problemi dovuti alla fuga dei suoi migliori talenti (gli ultimi in ordine di tempo sono il seconda base Duenas e il lanciatore Maels Rodriguez) stanno mettendo a dura prova il morale della 'seleccion'.
Con grandi ambizioni parte anche il Canada, che si affida al lanciatore di Major Mears (Detroit Tigers) e a una pattuglia di scafati professionisti che si sono fatti onore in tutto il mondo come il bomber Betts (gioca in Giappone con gli Yakult Swallows).
I padroni di casa di Panama, che potrebbero abbinare la prima partecipazione alle Olimpiadi con i 100 anni d'indipendenza, hanno rafforzato la squadra che ha vinto la medaglia d'argento al Mondiale con un lanciatore come Roger Deago, ex San Diego Padres.
Da non sottovalutare sono anche il Messico (selezione di giovani talenti 'pro' con l'ex lanciatore di Major Rigoberto Beltran a fare da chioccia) e Portorico.
E' insomma un torneo di livello mai visto, anche se deve incassare le rinunce di Repubblica Dominicana e Venezuela, le cui Federazioni non sono venute a patti con le rispettive leghe professionistiche.

Non da meno sarà il torneo che qualifica ai Giochi 2 rappresentanti dell'Asia.
Dal 31 ottobre al 2 novembre si svolge una fase preliminare che qualifica una formazione. Partecipano Cina, Filippine, Pakistan e Indonesia. Il 5, 6 e 7 novembre entrano in gioco le 3 grandi: Giappone, Corea e Cina Taipei. Del girone a 4 saranno 2 le formazioni ad ottenere il passaporto per Atene. Il livello sarà altissimo.
Il Giappone manda in campo 2 tra le stelle che hanno deciso le 'Japan Series': il lanciatore Tsuyoshi Wada e il ricevitore Kenji Jojima. Nella rosa troviamo anche altri elementi di prima grandezza delle Grandi Leghe nipponiche come il lanciatore Matsuzaka, il bomber Takahashi e l'interbase Nioka.
Taiwan stessa ha fatto le cose in grande e nella rosa ritroviamo i lanciatori Hsu Ming Chie e Chang Chi Chia, che giocano in Giappone con i Seibu Lions. Dall'America è stato richiamato il bomber Chen Ching Fen, che decise 2 anni fa la finale per il terzo posto con 2 fuoricampo e gioca in Triplo A per i Dodgers. Unico reduce della nazionale cinese che ha partecipato ai Mondiali è l'interbase Chen Yung Chi.
Anche la Corea ha varato una selezione formata dai migliori giocatori della sua lega pro. Spiccano in rosa l'esperto lanciatore Chung Min Tae e il bomber Lee Seung Youp, uno dei migliori battitori coreani di tutti i tempi.

Come noto alle Olimpiadi sono già qualificate Italia e Olanda, oltre alla formazione padrona di casa della Grecia.
L'ottava squadra partecipante uscirà da un play off tra l'Australia e il Sud Africa, che ha appena vinto la fase preliminare africana battendo Zimbabwe (5-1), Nigeria (6-3 e 15-0), Lesotho (24-1) e Uganda (10-0).

In chiusura, un paio di questioni imbarazzanti.
Il mondo del baseball non digerisce che Africa e Oceania siano costrette ad un play off che qualifica solo uno dei 2 Continenti, mentre l'Europa ha 2 qualificate, 3 con la Grecia. Che è paese organizzatore, ma partecipa di diritto ad un torneo che non ammette senza passare dalla fase eliminatoria nemmeno i detentori degli Stati Uniti.
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